lunes, 30 de mayo de 2011


El deterioro ambiental provocado por la contaminación

La contaminación es un grave problema para todos los paises del mundo. El rápido crecimiento urbano e industrial ha ocasionado enormes desechos residuales potencialmente nocivos que han sido vertidos y diluidos en la atmósfera, en el agua o en los suelos, esperando que se biodegradasen naturalmente. Como el caracter depurador del medio natural es limitado, el resultado ha sido que la contaminación ha afectado a la salud de muchas personas, ha producido daños generalizados en la vegetación, en la fauna o en el mediambiente.
Durante buena parte del siglo XX, la contaminación fue percibida por la población como un problema específico de humos, hollín o anhidrido sulfuroso que eran los residuos de las calefacciones domésticas, plantas industriales o de energía. El gigantesco impacto que produjo el desarrollo de los derivados del petroleo, especialmente los vehículos de gasolina, introdujo toda una serie de contaminantes nuevos. También el crecimiento de la industria, y en particular de la química, ha generado muchas nuevas sustancias químicas tóxicas. El desarrollo de la energía nuclear y las pruebas de armamento atómico han mostrado la radiación ionizante como un importante contaminante.3
Sobre 1960, los contaminantes solo eran considerados como un problema local, de proximidad, debido a fuentes de emisión de contaminación concretas, localizadas. Graves y cortos episodios de contaminación producidos por especiales condiciones atmósfericas en zonas urbanas o por escapes accidentales de algún contaminante ocasionaron leyes y acciones dirigidas a contrarrestar la contaminación local.3
Después se demostró que los contaminantes habían ocasionado daños en lugares muy distantes. El transporte de compuestos de azufre y nitrogeno por la atmósfera a grandes distancias genera el incremento de la acidez de las precipitaciones (lluvia acida) y cuando se supo desencadenó un problema internacional de contaminación.

Culturas antiguas

La contaminación del aire a pequeña escala siempre ha estado entre nosotros. Según un artículo de 1983 de la revista Sciencehollín hallado en el techo de cuevas prehistóricas proveen amplia evidencia de altos niveles de contaminación que estaban asociados a una inadecuada ventilación de las fogatas.
El forjado de metales parece ser el momento de la aparición de contaminación del aire fuera del hogar. Según investigaciones realizadas sobre muestras obtenidad en capas de hielo de los glaciares de Groenlandia, se observan incrementos en la contaminación asociados a los periodos de producción de metales de las civilizaciones griegaromana o china.
Estas observaciones en los hielos también permiten comparar la magnitud de la contaminación de estas civilizaciones antiguas con la nuestra. Del análisis de estas burbujas de aire que quedaron atrapadas en los hielos de Groenlandia en el pasado, la Universidad de Grenoble ha estimado que la contaminación de plomo liberado a la atmósfera y que fue a depositarse en los hielos de Groenlandia durante los 8 siglos del Imperio romano es del orden de 400 Tn. Mientrás que la cantidad de plomo que ha llegado a la misma zona en los últimos 60 años ha sido de unos 2.670 Tn. Por tanto la contaminación por plomo en los últimos 60 años como consecuencia de los aditivos de la gasolina es 7 veces mayor que la que ocasionó los 8 siglos del Imperio romano.

[editar]Los contaminantes percibidos como un problema local

En 1272 Eduardo I de Inglaterra en una proclamación prohibió la quema de carbón en Londres, cuando la contaminación atmosférica en la ciudad se convirtió en un problema.
La contaminación del aire continuó siendo un problema en Inglaterra, especialmente con la llegada de la revolución industrial. Esta misma ciudad también registró uno de los casos más extremos de contaminación del agua durante el Gran Hedor del Río Támesis en 1858, que poco después dio lugar a la construcción del sistema de alcantarillado de Londres. Fue la revolución industrial la que inició la contaminación como un problema medioambiental. La aparición de grandes fábricas y el consumo de inmensas cantidades de carbón y otros combustibles fósiles aumentaron la contaminación del aireocasionando un gran volumen de vertidos de producto químicos industriales al ambiente, a los que hay que sumar el aumento de residuos humanos no tratados.
En 1881 Chicago y Cincinnati fueron las dos primeras ciudades estadounidenses en promulgar leyes para garantizar el aire limpio. Otras ciudades estadounidenses siguieron el ejemplo durante principios del siglo XX, cuando se creó un pequeño Departamento de Contaminación del Aire, dependiente del Departamento del Interior. Los Ángeles y Donora, Pensilvania experimentaron grandes esmog durante la década del 1940.La contaminación se convirtió en un asunto de gran importancia tras la Segunda Guerra Mundial, después de que se hiciesen evidentes las repercusiones de la lluvia radiactiva ocasionada por las guerras y ensayos nucleares. En 1952 ocurriría un evento catastrófico de tipo local, conocido como la Gran Niebla de 1952 en Londres, que mató a unas 4 000 personas.10 Este trágico evento motivó la creación de una de las más importantes leyes modernas sobre el medio ambiente: la Ley del Aire Limpio de 1956.
En los Estados Unidos la contaminación comenzó a recibir la atención pública a mediados de la década de 1950 y a principios de los años 1970, fechas que coinciden con la creación y aprobación de la Ley del Aire Limpio, la Ley del Agua Limpia, la Ley de Política Ambiental de los Estados Unidos y la Ley del Ruido. da Algunos sucesos han ayudado a concienciar a la gente sobre los efectos negativos de la contaminación en los Estados Unidos. Entre estos se encuentra el vertido de bifenilos policlorados (PCB) en el río Hudson por parte de la compañía General Electric, dando como resultado el establecimiento de una serie de prohibiciones emitidas en 1974 por la EPA, como la pesca en sus aguas. Otro suceso es el desastre ecológico en el barrio de Love Canal en Niagara Falls. El conjunto residencial de Love Canal fue construido sobre un terreno en el cual la empresaHooker Chemical and Plastics Corporation había enterrado en 1947 residuos químicos y dioxinas. Así, en 1978 los habitantes de Love Canal tuvieron que abandonar sus viviendas al descubrirse filtraciones de agua en la superficie con materiales cancerígenos disueltos, convirtiéndose así en una noticia a nivel nacional, y promoviendo la creación en 1980 de la Ley de Superfondo (en inglés «Superfund»), donde se incluye una lista de los agentes contaminantes más peligrosos.
Algunos de los procedimientos penales de la década de los noventa ayudaron a revelar emisiones de cromo hexavalente en California, una sustancia química que aumenta el riesgo de cáncer bronquial, esofagitisgastritis, entre otros padecimientos. La contaminación de los suelos industriales ayudó a la creación del término zona industrial abandonada, para identificar durante la planificación urbana los sitios que han sido contaminados y que su terreno no puede ser usado para ningún propósito. Después de la publicación del libro Primavera silenciosa de Rachel Carson, el DDT fue prohibido en la mayor parte de países desarrollados.Con el desarrollo de la ciencia nuclear apareció la contaminación radioactiva, la cual puede permanecer en el ambiente de manera letalmente radioactiva por millones de años.14 Los países dedicados a la experimentación y fabricación de armas nucleares producen desechos militares radioactivos, y en varios casos, el no haberlos depositado en lugares seguros ha causado desastres ecológicos. En las décadas de 1950 y 1960, cuando aún existía laUnión Soviética, los desechos radioactivos producidos por la instalación nuclear Mayak fueron arrojados en el lago Karachai y en el río Techa, ocasionando casos de leucemia en la población y afectando directamente a la provincia de Cheliábinsk. De acuerdo con el Worldwatch Institute, el lago Karachai era el sitio «más contaminado de la Tierra».15
En la Guerra Fría se realizaron ensayos con armas nucleares, algunas veces cerca de zonas habitadas y con mayor frecuencia durante las primeras etapas de investigación y desarrollo armamentístico. El impacto negativo que ha tenido la contaminación nuclear sobre las poblaciones, y el progresivo entendimiento de los efectos de la radioactividad en la salud humana, son también algunas de las dificultades que complican el uso de la energía nuclear. La posibilidad de que ocurra una catástrofe como en los acidentes de Three Mile Island y Chernóbil hace desconfiar al público. Uno de los legados de las detonaciones y ensayos nucleares, antes de que se instaurasen la mayoría de prohibiciones y tratados nucleares, fue el considerable incremento de los niveles de radioactividad.

[editar]La contaminación, un problema universal

Catástrofes internacionales como el hundimiento en 1978 del petrolero Amoco Cadiz en las costas de Bretaña y el Desastre de Bhopal ocurrido en 1984 han demostrado la universalidad de dichos eventos y la magnitud de ayuda requerida para remediarlos.
La naturaleza sin fronteras de la atmósfera y los océanos ha dado como resultado que el problema de la contaminación sea considerado a nivel mundial, especialmente cuando se trata el asunto delcalentamiento global. Recientemente ha sido utilizado el término contaminante orgánico persistente para describir un grupo de sustancias químicas entre los que se encuentran: los PBDE, los PFC, etc. Debido a la falta de experimentación sus efectos se desconocen en profundidad, no obstante, han sido detectados en varios hábitats ecológicos aislados de los centros de actividad industrial como el ártico, demostrando así su difusión y bioacumulación a pesar de haber sido usados de manera extensa por un breve periodo de tiempo.
La creciente evidencia de contaminación local y global, junto con un público cada vez más informado, han impulsado el desarrollo del movimiento ecologista, el cual tiene como propósito proteger elmedio ambiente y disminuir el impacto de los humanos en la naturaleza.

Tipos de contaminación

Contaminación en el Canal de Lachine en Montreal, (Canadá).
Las mayores formas de contaminación están listadas más abajo con sus contaminantes particulares más relevantes para cada caso:

[editar]Degradabilidad

  • Contaminantes no degradables: son aquellos contaminantes que no se descomponen por procesos naturales. Por ejemplo, son no degradables el plomo y el mercurio.
La mejor forma de tratar los contaminantes no degradables (y los de degradación lenta) es por una parte evitar que se arrojen al medio ambiente y por otra reciclarlos o volverlos a utilizar. Una vez que se encuentran contaminando el agua, el aire o el suelo, tratarlos o eliminarlos es muy costoso y, a veces, imposible.
  • Contaminantes de degradación lenta o persistente: son aquellas sustancias que se introducen en el medio ambiente y que necesitan décadas o incluso a veces más tiempo para degradarse. Ejemplos de contaminantes de degradación lenta o persistente son el DDT y la mayor parte de los plásticos.
  • Contaminantes degradables o no persistentes: Los contaminantes degradables o no persistentes se descomponen completamente o se reducen a niveles aceptables mediante procesos naturales físicosquímicos y biológicos.
  • Contaminantes biodegradables: Los contaminantes químicos complejos que se descomponen (metabolizan) en compuestos químicos más sencillos por la acción de organismos vivos (generalmente bacterias especializadas) se denominan contaminantes biodegradables. Ejemplo de este tipo de contaminación son las aguas residuales humanas en un río, las que se degradan muy rápidamente por las bacterias, a no ser que los contaminantes se incorporen con mayor rapidez de lo que lleva el proceso de descomposición.

[editar]Agentes contaminantes

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Los residuos sólidos domésticos generan ingentes cantidades de desechos (orgánicos 30%, papel 25%, plásticos 7%, vidrio 8%, textiles 10%, minerales 10%, metales 10%). Es prioritario compatibilizar el desarrollo económico y social con la protección de la naturaleza evitando las agresiones a los ecosistemas vivos y al medioambiente en general. Es sumamente necesario el reciclado de los residuos que evita el continuo consumo de materias primas agotables y su vertido contaminante en la naturaleza.17

[editar]Plásticos

Entre los residuos domésticos los plásticos son uno de los principales componentes, suponiendo el 7 % de su peso total y el 20% de su volumen. Son unos materiales muy resistentes a la degradación que impone la naturaleza y con una vida media muy alta. En 1955 era un residuo inexistente en la mayoría de los países y hoy ha cobrado un gran protagonismo.17
Los plásticos son una serie de materiales de síntesis obtenidos a partir de sustancias orgánicas procedentes de productos petrolíferos. Se conocen por sus siglas en inglés: polipropileno (PP), poliestireno (PS), policloruro de vinilo (PVC), polietileno de alta densidad (PDPE), polietileno de baja densidad (LDPE), etc.17
Dada su alta resistencia a la degradación y lo útil que resulta su empleo, en la actualidad prácticamente indispensable, la forma para dismimuir su proliferación como residuo sería el reciclado. Pero para ello se encuentra con el problema de que cada objeto de plástico responde a una composición diferente lo que impide su reciclado. Lo idóneo sería homogeneizar la recogida por tipo de plástico pero de momento este problema no está resuelto.17

[editar]Residuos orgánicos

[editar]Detergentes

[editar]Sustancias químicas tóxicas

[editar]Fertilizantes y plaguicidas

[editar]Metales tóxicos

[editar]Dioxinas y Polifenilos

[editar]Petróleo

[editar]Combustión de combustibles fósiles

En la Tierra a partir del año 1950 se incrementaron considerablemente las emisiones por combustión de combustibles fósiles, tanto las de petróleo como las de carbón y gas natural.

[editar]Radiación ionizante

Playa contaminada con desechos marinos.
La contaminación del aire viene de fuentes naturales y por la mano del hombre. Aunque globalmente los contaminantes producidos por el hombre vienen de la combustión, construcción, mineríaagricultura y de la guerra que es cada vez más importante en la ecuación de contaminación del aire.18
Las emisiones del motor de los vehículos es una de las primeras causas de la contaminación del aire.19 20 21 ChinaEstados UnidosRusiaMéxico, yJapón son los líderes del mundo en las emisiones de contaminantes del aire.
Las principales fuentes fijas de contaminación incluyen Plantas químicasPlantas de energía a base de la quema de carbón mineral, Refinerías de petróleo22 plantas petroquimicas, manejo de residuos radioactivos, incineradores, grandes explotaciones ganaderas (vacas lecheras, cerdos, aves de corral, etc), fabricas de PVC, factorías productoras de metal, factorías de plástico, y otras industrias pesadas.
La contaminación del aire por la agricultura viene de la tala y quema de vegetación natural, también por el rociado de pesticidas y herbicidas.23
Alrededor de 400 millones de toneladas métricas de residuos peligrosos son generados cada año.24 Los Estados Unidos se producen cerca de 250 millones de toneladas métricas.25 EEUU constituye menos del 5% de la población mundial, pero produce el 25% del CO2,26 y genera aproximadamente 30% de basura mundial.27 28 En 2007, China a sobrepasado a EEUU como el productor de CO2 más grande del mundo.29
En febrero de 2007, un informe del Panel Intergubernamental de Cambio climático (IPCC por sus siglas en inglés), representando el trabajo de 2500 científicos, economistas y políticos de más de 120 países, dijo que el hombre ha sido la primera causa del calentamiento global desde 1950.
La humanidad tiene un camino para cortar las emisiones de gas de invernadero y evitar las consecuencias del calentamiento global, concluyo el mayor informe climático (hasta la fecha 2007).
Pero para cambiar el clima, la transición desde combustibles fósiles como el carbón y el petróleo a fuentes renovables tiene que ocurrir en las próximas décadas, de acuerdo al último informe del Panel Intergurnamental de Cambio Climático de Naciones Unidas (IPCC).30
Algunas de los más comunes contaminantes del suelo son los organoclorados (CFH), metales pesados (como cromocadmio - encontrados enbaterías recargables, y plomo - encontrado en pinturas con plomo, combustible de aviación y sigue habiendo en algunos países, gasolina), MTBE,zincarsénico y benceno.
En 2001 una serie de informes culminaron en un libro llamado Fateful Harvest que dio a conocer una generalizada práctica de reciclar subproductos industriales en fertilizantes, contaminando el suelo con varios metales y sustancias.31 Los vertederos comunes municipales son fuente de sustancias químicas que entran al medio ambiente del suelo (y a veces a capas de agua subterráneas), que emanan de la gran variedad de residuos aceptados, especialmente sustancias ilegalmente vertidas allí, o de vertederos antiguos de antes de los años 1970 cuando se implementaron ligeros controles en Estados Unidos o la Unión Europea. Ha habido también un inusual descarga de policlorodibenzodioxinas, comúnmente llamadas Dioxinas por simplicidad, como la TCDD.32
La contaminación también puede deberse a consecuencias de desastres naturales. Por ejemplo, los ciclones, con frecuencia implican contaminación con aguas residuales, y derrames de petroquímicos por la ruptura de barcos o automóviles. A mayor escala los daños medioambientales son comunes cuando están implicadas plataformas petrolíferas costeras o refinerías. Algunas fuentes de contaminación, como las plantas nucleares o barcos petroleros, pueden producir la dispersión o emisiones potencialmente peligrosas cuando ocurren los accidentes.
En el caso de la contaminación acústica la fuente dominante de esta son los motores de los vehículos, produciendo cerca del 90% de todo el ruido no deseado a nivel mundial.

                                                        como prevenir la contaminación
Gracias al persistente e indoblegable tratamiento en años sucesivos, la calidad ambiental del país ha mejorado notablemente. Conforme al plan estatal, en 2005, el volumen total de los principales contaminantes emitidos se reducirá en un 10% con respecto al de 2000; de ellos, el dioxido del azufre se reducirá un 20%; el tratamiento concentrado de las aguas residuales de las ciudades alcanzará una tasa del 45%; disminuirá la contaminación ambiental en la mayor parte de las regiones; la calidad ambiental de las principales ciudades y zonas mejorará; se detendrá la tendencia hacia el paulatino deterioro del ecosistema.
En 2002, los residuos sólidos industriales de todo el país fueron de 945,09 millones de toneladas, 57,63 millones de toneladas por encima del año anterior, la emisión de los mismos fue de 26,35 millones de toneladas, 2,59 millones de toneladas menos que en el año anterior; la tasa de aprovechamiento integral de los mismos fue del 51,9%, igual que en el año anterior; se eliminaron y transportaron 136,38 millones de toneladas de basura de la vida cotidiana, con una proporción de tratamiento no perjudicial de las mismas que alcanzó el 54,3%; las aguas residuales emitidas por las industrias y la vida cotidiana de las ciudades fueron de 43.900 millones de toneladas, 600 millones de toneladas por encima del año anterior; el 88,3% de las empresas industriales llegaron a la norma establecida sobre la emisión de aguas residuales, con una subida de 3,1 puntos porcentuales en comparación con el año anterior.
A fin de resolver eficazmente el problema de la contaminación medioambiental proveniente de la electrónica, cada vez en mayor aumento, los departamentos correspondientes del Estado están estudiando un nuevo sistema, el de Responsabilidad Prolongada del Productor. Este Sistema exige a los productores hacerse responsables, parcial o totalmente, del medio ambiente luego de desechar los productos electrónicos, con lo que se pretende estimular a los productores para que adopten diseños y materiales aptos para el reciclaje, y para que fabriquen productos tipo protección ambiental, reduciendo, de este modo desde el origen, e incluso descartando, el uso de materiales nocivos. A principios de 2004, los departamentos correspondientes del Estado han designado a la provincia de Zhejiang y a la ciudad de Qingdao, provincia de Shandong, como lugares experimentales en la implantación del sistema de reciclaje y tratamiento de los electrodomésticos usados y demás productos electrónicos.
Desde 2003, la Administración General Estatal de Protección Medioambiental hace público el avance anual del trabajo de prevención y tratamiento de contaminantes en las cuencas y aguas marítimas de importancia nacional. En la zona del Embalse de las Tres Gargantas del Río Changjiang, desde el 10 de junio de 2003, fecha en que se inició el almacenamiento del agua, la calidad de ésta no ha registrado cambios notables en comparación con los tiempos anteriores a esa fecha. Con objeto de garantizar la seguridad del ambiente acuático de la zona del embalse, el Gobierno tiene previsto invertir, en los diez años que van de 2001 a 2010, unos
40.000 millones de yuanes para prevenir y tratar la contaminación del agua en la zona y su curso superior. Antes de 2005, el municipio de Chongqing invertirá más de 9.800 millones de yuanes para construir 30 obras destinadas a tratar aguas residuales. Ahora 16 plantas de tratamiento de aguas residuales y 12 locales de tratamiento de basuras ya han entrado en funcionamiento. De acuerdo con el Programa de Prevención y Tratamiento de Contaminación del Agua en la Zona del Embalse de las Tres Gargantas y su Curso Superior, para el año 2005, la calidad del agua en los principales sectores de la zona del embalse y de su curso superior alcanzará la norma de tipo tercero del agua de la superficie de la tierra, y se habrá puesto bajo control las actividades humanas que destruyan el ecosistema; para el año 2010 habrá alcanzado la norma del segundo tipo y el ambiente ecológico habrá experimentado una notable mejora. La cuenca de 36.900 kilómetros cuadrados del lago Taihu, seriamente contaminada, empezó a recibir en 2002 como tratamiento, una especial "inyección de líquido", esto es, introducir aguas limpias del río Changjiang. Elllo ha mejorado de forma evidente el ambiente acuático de la cuenca lacustre, beneficiando a cerca de 10 millones de personas.

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